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La Voie lactée



         La Voie lactée (appelée aussi «notre galaxie», ou parfois simplement «la Galaxie», avec une majuscule) est la galaxie dans laquelle se situe le Système solaire (et donc la Terre). Elle est partiellement visible dans de bonnes conditions d’observation (absence de pollution lumineuse), notamment sous les tropiques, sous la forme d’une bande plus claire dans le ciel nocturne.


          Comme nous sommes en son sein, et plus précisément à sa périphérie, il est difficile de connaître sa forme exacte, mais l’on sait qu’elle est assez semblable à celle de la galaxie d'Andromède. Il s’agit donc d’une galaxie spirale.


         Sa forme générale est un disque de plus de 100 000 années-lumière (30 kpc) de diamètre comportant un bulbe central, lui-même entouré d’un halo sphérique de faible densité de 100 000 al (30 kpc) de diamètre. Elle contient, selon les derniers relevés du télescope spatial Kepler, entre 200 et 400 milliards d’étoiles selon le consensus généralement accepté (234 milliards selon une récente estimation), dont le Soleil, pour une

masse totale évaluée comprise entre quelques centaines et quelques milliers de milliards de masses solaires selon

les estimations.


         Compte tenu de la position très excentrée du Système solaire, les étoiles les plus éloignées de notre galaxie sont distantes d’environ 78 000 al (24 kpc), alors que l’étoile la plus proche du Soleil, Proxima Centauri, se trouve à 4,22 al.


         La dénomination «voie lactée» désignait d’abord uniquement la partie observable à l’œil nu de notre galaxie qui crée la bande blanchâtre tracée dans le ciel nocturne par le disque galactique, mais elle est maintenant fréquemment utilisée pour désigner toute notre galaxie : elle s’écrit alors «Voie lactée» avec une majuscule, comme la Galaxie (notre galaxie).


         Les scientifiques estiment que la Voie lactée s'est formée il y a 13,2 milliards d'années, soit l'âge approximatif de l'Univers.


Voie lactée


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